John Bonnell Emerson wurde am 11. Januar 1954 in Chicago geboren.

Er hat einen Doktor in Rechtswissenschaften. Emerson arbeitete als Jurist und war Präsident des Privatkundengeschäfts der Bankengruppe Capital Group.

Seit 1993 bekleidete er verschiedene Ämter für die US-Regierung, unter anderem als Berater für Handelspolitik. Seit August 2013 ist Emerson US-Botschafter in Berlin.