Er liebte Fingerfarben und Football, Pfleger mochten ihn wegen seiner mitfühlenden Art. Nun soll Cheetah, treuer Begleiter von Filmheld Tarzan, im Alter von etwa 80 Jahren in Florida gestorben sein.

Palm Harbor (dpa) l Sie verband eine Affenliebe: Als sich Tarzan alias Johnny Weissmüller in den 30er und 40er Jahren von Baum zu Baum schwang, schlug sich Schimpanse Cheetah mit ihm stets treu durch dick und dünn. Dem kurz beschurzten Dschungelmann sollen über die Jahre gleich mehrere Schimpansen zur Seite gestanden haben. Einer von ihnen sei nun an Heiligabend im Alter von etwa 80 Jahren an Nierenversagen gestorben, teilte das Tierheim Suncoast Primate Sanctuary im US-Bundesstaat Florida mit. Allerdings: Erst vor wenigen Jahren hatte sich eine Story über einen Affen-Methusalem und Tarzan-Begleiter aus Kalifornien schon einmal als nicht ganz stimmig herausgestellt.

Cheetah habe Fingerfarben, Football und christliche Musik geliebt, sagte Tierheim-Sprecherin Debbie Cobb der Zeitung "Tampa Bay Tribune". "Er hat nie viel Ärger gemacht." Ihren Worten zufolge trat der Schimpanse zwischen 1932 und 1934 an der Seite Weissmüllers (1904-1984) auf, in den Schwarzweiß-Filmen "Tarzan der Affenmensch" und "Tarzans Vergeltung". Insgesamt produzierte Hollywood bis 1948 zwölf Filme mit dem ehemaligen Schwimmstar als Dschungelheld.

Debbie Cobb zufolge kam Cheetah etwa 1960 in das Tierheim. Er habe es gemocht, wenn Menschen lachten, erzählt die Sprecherin. "Er war sehr mitfühlend. Er wusste genau, ob ich einen guten oder einen schlechten Tag hatte. Wenn er dachte, ich sei schlecht drauf, versuchte er ständig, mich zum Lachen zu bringen." Sein hohes Alter überrascht indes: Laut Cobbs werden Schimpansen in Freiheit im Schnitt 25 bis 35, in Gefangenschaft 35 bis 45 Jahre alt.

Erst vor wenigen Jahren hatte eine ähnliche Geschichte über einen Affen-Greis für Aufsehen gesorgt. Bei Recherchen über den angeblich ältesten Primaten der Welt - den Schimpansen eines Tierheims in Kalifornien, der ebenfalls Tarzan-Komparse gewesen sein soll - stieß ein US-Autor 2007 auf erhebliche Ungereimtheiten. Derart viel stimmte nicht, dass das C.H.E.E.T.A. Primate Sanctuary in Palm Springs einräumte: "Unser Cheetah ist wahrscheinlich nicht so alt, wie wir dachten." Und es sei "schwierig" herauszufinden, in welchen Filmen der Affe aufgetreten sei, wenn überhaupt.

In den Tarzan-Filmen mit Weissmüller füllten über die Jahre acht verschiedene Schimpansen die Rolle des Cheetah aus, schreibt das Filmportal imdb.com. Die erste Begegnung mit Cheetah sei etwas ruppig verlaufen: Der Affe habe die Zähne gefletscht und Anstalten gemacht, anzugreifen. Weissmüller habe daraufhin sein Tarzan-Messer gezogen, es dem Schimpansen vor die Nase gehalten und dem Tier mit dem Griff auf den Kopf geschlagen. Als Weissmüller dem Schimpansen dann die Hand entgegengesteckte, habe der Affe mit einer Umarmung geantwortet.

Nicht immer nahm ein Zusammentreffen des mehrfachen Weltrekord-Schwimmers mit einem Primaten ein gutes Ende: Unvergessen ist jene Episode aus dem Aktuellen Sportstudio von 1971, als ein mitgebrachter Schimpanse Weissmüllers Frau Maria ansprang und ihre Perücke klaute.